La Antártida, un enigma climático

La Antártida, un enigma climático

El cráter detectado en la plataforma King Baudoin, en la Antártida. UNIVERSIDAD TÉCNICA DE DELFTres glaciares de la Antártida se derriten a un ritmo sin precedentes

Los autores del estudio centraron gran parte de la investigación en un cráter de unos tres kilómetros de diámetro detectado en la plataforma de hielo denominada King Baudoin, en el este de la Antártida.

Aunque fue localizado por primera vez en 1989 gracias a imágenes tomadas por satélites, hasta ahora no había sido investigado. De hecho, los medios de comunicación habían apuntado a que probablemente había sido causado por el impacto de un meteorito pero los autores se muestran convencidos de que se trata, en realidad, de una prueba del derretimiento del hielo.

Bajo las capas congeladas el equipo descubrió un lago producido por una grieta similar a un Molino Glaciar. Una fractura por la que fluye el agua derretida hacia el océano. Este fenómeno sorprendió a los investigadores ya que los molinos glaciares normalmente se observan en Groenlandia y no en placas de hielo.

Una vez analizado el cráter, el equipo siguió revisando la zona este de la Antártida y descubrieron más lagos ocultos bajo el suelo helado, algunos con varios kilómetros de diámetro. Estos hallazgos sugirieron a los científicos que la capa de hielo de la Antártida oriental, con temperaturas muy inferiores a la zona occidental, también está sufriendo los estragos del calentamiento global a pesar de que hasta ahora habían sido ignorados.

Las proyecciones de los científicos del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC) de la ONU en esta zona del globo todavía generan dudas. “No obstante, hemos descubierto que en algunas regiones del este de la Antártida existe un microclima donde el hielo es extremadamente sensible y se derrite más rápido de lo que creíamos”, explica Stef Lhermitte, una de las autoras de la investigación.

De acuerdo con su estudio, el cambio climático está generando en zonas del este un viento fuerte y persistente que transporta el aire caliente y seco para esta zona arrastrando la nieve superficial lejos. Esto conlleva que las plataformas de hielo absorban más calor del sol y se creen puntos con temperaturas lo suficientemente altas como para fundirse.

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Debido a que las plataformas de hielo están flotando en el océano su descomposición no afecta directamente a la subida del mar. La preocupación de los científicos reside en las capas de hielo terrestre. Si se derritiera este hielo se elevaría el nivel del mar provocando consecuencias muy graves, según advierte Lhermitte.

Aumento del hielo

La revista Nature publica esta semana otra investigación sobre el hielo de Antártida con resultados aparentemente contradictorios, pues sostiene que, a pesar del calentamiento global, el hielo está aumentando en este continente. “La Antártida dobla en tamaño el territorio de Australia y por esta razón su gama climática también tiene grandes variantes: su temperatura es más cálida cerca de los bordes y más fría en el interior”, explica Lhermitte, sin relación con esta investigación.

El nuevo estudio, que pertenece a un equipo dirigido por Pepjin Bakker del Centro MARUM de Estudios Ambientales de la Universidad de Bremen, sugiere que los vientos cálidos están derritiendo el hielo terrestre y el de las zonas heladas periféricas del continente produciendo agua dulce que se congela de forma más rápida que el agua marina. Por lo tanto, se está generando hielo adicional en estas zonas.

“Si realmente queremos entender los fenómenos climáticos en la Antártida debemos invertir en mejores modelos para entender los procesos y ver cómo evolucionara en el futuro el cambio climático”, advierte Lhermitte.

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